A SpaceX vê um aumento na demanda por missões especiais do Crew Dragon – Spaceflight Now

O astronauta da Agência Espacial Europeia Thomas Bisquet capturou esta imagem de duas espaçonaves SpaceX Dragon ancoradas na Estação Espacial Internacional durante uma caminhada no espaço em 12 de setembro. A espaçonave SpaceX Crew Dragon Endeavour é vista na porta superior voltada para o módulo Harmony, enquanto a espaçonave Cargo Dragon é vista. A cápsula é acoplada à porta frontal na parte traseira. Crédito: NASA / ESA / Thomas Bisquet

Com a missão de tripulação totalmente civil Inspiration4 retornada à Terra, o diretor de programas de voos espaciais humanos da SpaceX diz que a empresa está vendo um interesse crescente em voos privados de astronautas para a órbita e expandiu sua frota de espaçonaves Dragon reutilizáveis ​​para acomodar a demanda crescente.

A SpaceX tem mais quatro missões do Crew Dragon para a Estação Espacial Internacional sob contrato com a NASA, bem como quatro missões da tripulação especial para a Axiom Space Station, uma empresa sediada em Houston com ambições de construir um local de pesquisa comercial em órbita baixa da Terra que poderia substituir o ISS.

Existe também um contrato com a empresa de turismo espacial Space Adventures para um voo autónomo da tripulação Dragon que não irá para a Estação Espacial Internacional, uma missão solo semelhante ao Inspiration 4 que terminou sábado com um voo bem sucedido no Atlântico.

A SpaceX também tem um contrato com a NASA para reabastecer a estação espacial com a frota da empresa de cápsulas Cargo Dragon, que são baseadas na nave espacial avaliada pela tripulação, mas voam sem assentos ou lançam mísseis de fuga.

“Temos muitas missões excelentes da NASA para tripulação e carga, e temos missões comerciais de astronautas”, disse Benji Reed, diretor encarregado dos Programas de Tripulação SpaceX, após o lançamento da tripulação de quatro pessoas do Inspiration4 no sábado. noite.

Inspiration4, uma missão com financiamento privado destinada a arrecadar dinheiro para o Hospital de Pesquisa Infantil St. Jude, é “apenas o começo” das missões comerciais de astronautas, disse Reid.

A SpaceX voou com duas espaçonaves Crew Dragon, cada uma delas certificada para pelo menos cinco missões.

A nave Crew Dragon Endeavour está atualmente ancorada na Estação Espacial Internacional em seu segundo vôo em órbita, e está programada para retornar à Terra com sua equipe de quatro pessoas da NASA e astronautas europeus e japoneses em novembro. A espaçonave Crew Dragon Resilience voou para a estação em uma missão de seis meses e voltou à Terra em maio, depois carregou a tripulação do Inspiration4 para a órbita e de volta em sua jornada de três dias.

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A SpaceX construiu uma nova cápsula do Crew Dragon para o próximo lançamento dos astronautas da NASA à estação espacial, programado para 31 de outubro em um foguete Falcon 9. Esse voo, designado Crew-3, passará cerca de meio ano atracando na estação.

O comandante da NASA Raja Chari irá liderar a missão Crew-3, com o piloto Thomas Marshburne – um veterano de dois voos espaciais anteriores – o astronauta da Agência Espacial Europeia Matthias Maurer e o astronauta da NASA Kayla Barron.

A nave Crew Dragon Resilience está programada para ser lançada novamente em fevereiro com a primeira missão da tripulação da Axiom à estação espacial. Esta missão, conhecida como Ax-1, será liderada pelo veterano astronauta da NASA Michael Lopez-Alegria, que se aposentou da agência espacial em 2012 após quase 258 dias em órbita em quatro missões.

Três ricos empresários se juntarão a López-Alegría por oito dias na estação espacial. A missão inteira está programada para durar aproximadamente 10 dias, da decolagem ao lançamento.

Read não disse quantas espaçonaves Crew Dragon adicionais, SpaceX, estão construindo fora da nova cápsula para a missão Crew-3 que será lançada no próximo mês. Mas a empresa pode construir mais, dependendo da demanda do mercado.

“Não poderíamos estar mais felizes com este início”, disse Reed após o retorno do Inspiration4. “Estaremos avaliando nossa declaração à medida que avançamos, e avaliando nossa frota também.”

Ele disse que há “grande interesse” do setor privado e dos ricos pelas viagens espaciais nas missões do Dragão da Tripulação. Também é amplamente esperado que a NASA estenda o contrato da tripulação comercial da SpaceX para voos adicionais da tripulação do Dragon patrocinados pelo governo para a estação espacial.

“Vejo nossa capacidade de realmente sermos capazes de passar para a gama de tarefas de cinco ou seis (por ano)”, disse Reed.

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A taxa de vôo será apoiada pelo uso de foguetes e espaçonaves recondicionados pela SpaceX. O estágio de reforço do Falcon 9 usado para os lançamentos do Crew Dragon, bem como a unidade da tripulação da espaçonave Dragon, podem ser reutilizados. A caixa do Dragon não pressurizada, que abriga os painéis solares do veículo, e o estágio superior do foguete Falcon 9 são descartáveis.

Ele disse que a nave da próxima geração da SpaceX, que atualmente está sendo testada no sul do Texas, irá eventualmente transportar pessoas para dentro e para fora do espaço. Ele foi projetado para ser totalmente reutilizável.

“No horizonte, é claro, está a nave estelar, e ela será capaz de transportar muitas pessoas ao mesmo tempo”, disse Reid.

O bilionário japonês Yusaku Maezawa planeja voar em uma missão em uma nave espacial ao redor da lua e de volta, assim que a gigantesca nave for certificada para viagens humanas.

Mas Reid disse que as perspectivas de negócios de curto prazo da SpaceX para missões de tripulação especial parecem fortes.

“Não posso entrar em detalhes sobre os números ou qualquer coisa assim, ou exatamente no que eles estão interessados”, disse Reed. “Eu nem mesmo me conheço neste momento, mas sei que, na verdade, o número de pessoas que se aproximam de nós por meio de nossos portais de vendas e marketing já aumentou exponencialmente. Isso é empolgante.”

Os assentos do Crew Dragon são vendidos por cerca de US $ 55 milhões, de acordo com a NASA, que também cobra dos operadores de voos espaciais privados que os astronautas comerciais treinem a estação espacial e usem o equipamento da estação espacial.

Mission Inspiration4 foi o primeiro vôo espacial humano americano a orbitar a Terra sem a participação significativa da NASA. Defensores do vôo espacial comercial disseram que o Inspiration4 abre as portas para o lançamento de “pessoas normais” ao espaço, com menos de 600 pessoas voando desde o início da era espacial.

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O preço de uma viagem ao espaço permanece indescritível para a maioria das pessoas. Reed disse antes de lançar o Inspiration4 que a SpaceX está se esforçando para tornar as missões espaciais “semelhantes às de uma companhia aérea”, com preços mais baixos e menor risco.

Conseguir um assento na espaçonave Crew Dragon em uma expedição de seis meses à Estação Espacial Internacional custa à agência mais de US $ 50 milhões, diz o Inspetor Geral da NASA.

Jared Isakman, o bilionário que liderou a missão Inspiration4, pagou ainda menos à SpaceX, de acordo com funcionários familiarizados com o acordo. Mas SpaceX e Isaacman não revelaram o custo exato do vôo.

“Não podemos falar sobre o preço da missão”, disse Reed. “Obviamente, isso é especial.”

As missões Axiom, ao contrário do Inspiration4, terão um astronauta experiente no comando de cada voo do Crew Dragon.

Isaacman e seus colegas treinaram com a SpaceX por seis meses para se preparar para a viagem à órbita. Eles estavam dispostos a assumir e pilotar a cápsula manualmente, se necessário, mas as espaçonaves Crew Dragon são projetadas para operar no piloto automático, com supervisão dos controladores de solo na sede da SpaceX na Califórnia.

A segunda missão da Axiom, Ax-2, pode ser lançada no final de 2022, dependendo da aprovação da NASA. Os astronautas aposentados da NASA Peggy Whitson e John Schofner, um experiente piloto e piloto de carros de corrida, vão voar na missão Ax-2 com até dois companheiros civis não identificados.

Os oficiais não anunciaram os membros da tripulação para a terceira e quarta missões da Axiom, ou para o vôo Space Adventures.

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Annaliese Franke

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