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Cientistas revelam uma maneira promissora de evitar o declínio cognitivo

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Cientistas revelam uma maneira promissora de evitar o declínio cognitivo

Um novo estudo sugere que a forma como exploramos o nosso ambiente pode contribuir para o envelhecimento saudável do cérebro. As descobertas podem oferecer novas formas de evitar o declínio cognitivo, bem como biomarcadores precoces para o diagnóstico da doença de Alzheimer.

A navegação espacial é uma habilidade que usamos todos os dias e tende a diminuir à medida que envelhecemos. Historicamente, este declínio nas capacidades de navegação tem sido atribuído a um declínio na memória espacial. Mas, de acordo com novas pesquisas, também pode ser devido a mudanças na forma como exploramos novos ambientes.

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“Em comparação com indivíduos mais jovens, as pessoas de meia-idade mostram menos exploração geral quando aprendem um novo ambiente de labirinto e parecem priorizar a aprendizagem de locais de tarefas específicas no labirinto, em vez do layout geral do labirinto”, disse Vaisak Puthusripadi, pesquisador de pós-doutorado no universidade. Califórnia Irvine disse em um comunicado.

Em um novo estudo publicado na revista Fronteiras na neurociência do envelhecimentoBhutusripadi e seus colegas recrutaram um grupo de 87 voluntários de meia-idade com idade média de 50 anos e 50 jovens voluntários com idade média de 19 anos. Os voluntários foram então convidados a explorar e aprender como navegar em um labirinto em realidade virtual.

O labirinto consiste em corredores e encruzilhadas separados por cercas, e objetos distintos estão espalhados em locais estratégicos. Após explorar livremente o labirinto, os voluntários foram solicitados a se movimentar entre dois objetos selecionados aleatoriamente.

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Talvez não seja surpreendente que os voluntários mais jovens tenham, em média, mais sucesso na procura do seu caminho. Mas o que realmente se destacou foram as diferenças na forma como os participantes mais jovens e mais velhos aprenderam a lidar com o seu novo ambiente.

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“Em comparação com indivíduos mais jovens, os indivíduos de meia-idade exploraram menos o ambiente do labirinto, percorreram menos distâncias, pararam por períodos mais longos em pontos de decisão e visitaram mais objetos do que os indivíduos mais jovens”, disse Mary Hegarty, professora do Departamento de Psicologia. Os psicólogos e cientistas do cérebro da Universidade da Califórnia, em Santa Bárbara, e co-autores do artigo, disseram em um comunicado.

Banco de Imagens – Mapa de leitura do homem. Um novo estudo sugere que a forma como exploramos novos ambientes muda à medida que envelhecemos. Essas descobertas podem ter implicações para evitar o declínio cognitivo.

jakoblund/Getty

Estas diferenças foram tão grandes que os investigadores conseguiram usar a inteligência artificial para prever com precisão a que grupo (jovem ou de meia-idade) cada indivíduo pertencia, com base apenas nos seus padrões de aprendizagem de navegação.

Então, por que vemos essa mudança no comportamento exploratório à medida que envelhecemos? Segundo os investigadores, pode ter algo a ver com a forma como as redes de navegação no nosso cérebro mudam à medida que envelhecemos. Se assim for, levantaram a hipótese de que poderíamos treinar pessoas mais velhas para manter redes cerebrais “mais jovens” através de exercícios simples de navegação.

“Se treinássemos pessoas de meia-idade para explorar melhor novos ambientes – com ênfase em percorrer distâncias maiores e visitar caminhos que conectam o ambiente, de forma mais difusa – isso poderia levar a melhorias em sua memória espacial, ajudando a melhorar a memória espacial. Para retardar o declínio de sua capacidade cognitiva”, disse a coautora Daniela Cosio, estudante de doutorado na Universidade da Califórnia, Irvine, em um comunicado.

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Estas descobertas também podem ter implicações para doenças neurodegenerativas relacionadas com a idade, como a doença de Alzheimer.

“Atualmente estamos investigando se esses tipos de mudanças no comportamento de exploração podem ser identificados em pessoas em risco de desenvolver a doença de Alzheimer, bem como naquelas que já têm a doença de Alzheimer”, disse Elizabeth Krastel, uma das autoras correspondentes e professora associada. na mesma universidade. O instituto disse em um comunicado.

“Prevemos que o comportamento de exploração alterado poderá eventualmente tornar-se um novo marcador clínico para o declínio cognitivo precoce associado à doença de Alzheimer.”

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