Lançamento de foguete para testar solução simples para lixo espacial

Os engenheiros estão se preparando para testar um dispositivo que pode puxar uma espaçonave extinta e usar partes do foguete de volta à Terra, permitindo que eles queimem na atmosfera sem danos.

Pesquisadores da Purdue University em West Lafayette, Indiana, lançaram um protótipo de navegação na nuvem na quinta-feira a bordo de um foguete feito pela Firefly Aerospace, uma empresa espacial privada com sede em Austin, Texas. A missão foi projetada para avaliar a eficiência com que uma vela tripulada poderia tirar o estágio superior de um foguete de órbita.

O lançamento está programado para ocorrer na Base da Força Espacial de Vandenberg, na Califórnia, entre as 18h e as 22h, horário do Pacífico.

As velas de arrasto são uma das várias tecnologias propostas para lidar com a crescente quantidade de resíduos indesejados em órbita ao redor do planeta. A órbita baixa da Terra está se tornando cada vez mais cheia de destroços, peças de mísseis, sistemas de telecomunicações por satélite, GPS e outras funções, aumentando muito o risco de colisões em órbita.

Anthony Cover, David Spencer e Arleigh Black posam com Spinnaker3, um protótipo totalmente implantado no saguão do Neil Armstrong Hall of Engineering da Purdue University, em janeiro de 2020.Erin Easterling / Purdue University

disse David Spencer, professor associado de aeronáutica e astronáutica na Purdue University, que liderou o desenvolvimento da vela de arrasto.

“É muito melhor lançar algo com uma capacidade de desorbitar compacta ou ter essa capacidade como à prova de falhas”, disse Spencer, acrescentando que as velas de arrasto podem ser usadas para transportar uma variedade de objetos de volta à Terra, desde pequenos cubos até objetos maiores com massas de até 900 libras.

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Sem intervenções, os objetos ao redor da Terra retrocedem lentamente para o planeta porque o arrasto atmosférico eventualmente faz com que suas órbitas se desintegrem. As velas de arrasto são projetadas para acelerar esse processo, aumentando a área da superfície de um objeto interagindo com a atmosfera.

A vela de arrasto da equipe Purdue, conhecida como Spinnaker3, é feita de um material sintético fino que brota dos braços de fibra de carbono do lado de fora do estágio superior do foguete. Quando a vela está totalmente levantada, um processo que leva cerca de dois minutos e meio, a vela mede 194 pés quadrados.

Spinnaker3, um protótipo de drag-sail.Erin Easterling / Purdue University

O teste de vela está programado para ocorrer a uma altitude de 185 milhas. Os engenheiros disseram que o dispositivo deve reduzir o tempo que leva para a parte do foguete sair de órbita de 25 para 15 dias.

Como a vela de arrasto está presa à parte externa de foguetes e outras espaçonaves, ela não pode puxar pedaços de lixo espacial que estão em órbita. Em vez disso, o dispositivo foi projetado para reduzir a quantidade de detritos que podem surgir em lançamentos futuros.

Se ele tiver sucesso, disse Spencer, ele espera comercializar a tecnologia para agências governamentais e empresas espaciais comerciais.

“No momento, isso é uma prova de conceito”, disse ele, “mas há muito interesse nessa habilidade.”

Annaliese Franke

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