Lançamento do novo megafoguete da NASA adiado até pelo menos março

A cápsula Orion empilhada no topo do foguete SLS dentro do Vehicle Assembly Building da NASA no Kennedy Space Center, na Flórida.

A cápsula Orion empilhada no topo do foguete SLS dentro do Vehicle Assembly Building da NASA no Kennedy Space Center, na Flórida.
foto: NASA/Frank Michaux

A NASA não realizará um ensaio molhado do SLS em fevereiro, como planejado. Este último atraso na missão Artemis I significa que o foguete de 322 pés de altura não voará pelos céus da Flórida até abril, no mínimo.

Sistema de Lançamento Espacial da NASA (SLS), com sua cápsula da tripulação Orion aninhado lá em cima, vai ter que ficar dentro do Vehicle Assembly Building no Kennedy Space Center, na Flórida, por mais algum tempo, mas espero que não por muito mais tempo.

Em um declaração emitido esta manhã, a NASA disse que espera transportar o SLS para a plataforma de lançamento 39B em março, quando os controladores da missão Artemis podem realizar um ensaio molhado, no qual o propulsor é adicionado aos tanques do foguete e depois removido. Supondo que tudo corra bem, o foguete voltará ao hangar para os testes finais e depois será lançado novamente na plataforma de lançamento, desta vez de verdade.

O vestido molhado, como o pessoal da indústria chama, deveria acontecer no final de janeiro e depois no início de fevereiro, mas os prazos continuam sendo adiados. O atraso mais recente teve a ver com um defeituoso Controlador de vôo do motor RS-25, um problema que agora foi resolvido (embora ainda não totalmente compreendido – um relatório formal ainda não foi divulgado).

Um gráfico mostrando itens concluídos e pendentes na lista de tarefas do Artemis I.

Um gráfico mostrando itens concluídos e pendentes na lista de tarefas do Artemis I.
Gráfico: NASA

Falando a repórteres hoje cedo, Tom Whitmeyer, vice-administrador de desenvolvimento de sistemas de exploração da NASA, disse que a Artemis está “fechando as coisas e se preparando para o lançamento”, mas ainda há “muitas pequenas tarefas que temos que concluir”. o lançamento do SLS está provando ser um “desafio logístico”, disse ele. A equipe precisa de mais tempo para concluir essas atividades de encerramento, já que os engenheiros “são integrados e testes finais” junto com o equipamento de solo antes do vestido molhado, de acordo com o comunicado de imprensa da NASA. Um lançamento em meados de março parece plausível, disse Whitmeyer, mas ele se absteve de se comprometer com uma data real.

Mike Bolger, gerente de programa para sistemas terrestres de exploração no Kennedy Space Center, disse que é crucial que a NASA acerte o primeiro lançamento, pois o SLS permitirá os próximos 30 anos de exploração espacial, conforme explicou durante o briefing de hoje. Uma vez no ar, o SLS se tornará o foguete mais poderoso do mundo e um componente-chave das próximas missões Artemis para a Lua e Marte. Bolger disse que grandes progressos foram feitos, como o teste de contagem regressiva, e as equipes estão testando sistemas de terminação de voo.

“Não é uma coisa específica”, acrescentou Whitmeyer, reiterando que é “apenas um monte de coisas diferentes que precisamos fechar”, pois é um grande foguete carregado com todos os tipos de sistemas diferentes. Whitmeyer comparou esse processo final a uma lista de pendências de reformas, dizendo que não há mais nada a fazer, pois agora é uma questão de remover os pequenos arranhões, por assim dizer.

O próximo grande marco será o vestido molhado, espero que em meados de março. Whitmeyer disse que o objetivo do vestido molhado é ver como o sistema funciona e depois partir daí. Mike Sarafin, gerente da missão Artemis 1, disse que sua equipe está “no caminho certo” e estará “pronta para ir quando o hardware estiver pronto”.

Sarafin forneceu duas janelas de lançamento possíveis para o Artemis 1: 8 a 23 de abril e 7 a 21 de maio, mas alertou que elas estão sujeitas a alterações. Com o lançamento inaugural do SLS, os planejadores de missão estão tendo que lidar com “primeira vez incertezas” e também incertezas conhecidas – como mau tempo – dificultando as previsões, disse ele durante o briefing.

O lançamento inaugural do SLS é conhecido como a missão Artemis 1, na qual um Orion sem tripulação viajará 280.000 milhas (450.000 km) até a Lua e voltará sem pousar na superfície lunar. Isso preparará o cenário para Artemis 2, uma repetição da primeira missão, mas com uma tripulação real a bordo. O grande show será Artemis 3, no qual dois astronautas da NASA – uma mulher e uma pessoa de cor – tentarão pousar na Lua. O Artemis 2 está programado para maio de 2024, enquanto o Artemis 3 não acontecerá antes de 2025. Durante o briefing de hoje, os funcionários da NASA ficaram de boca fechada sobre o último atraso e se isso teria alguma influência nesses cronogramas pré-existentes.

O briefing de hoje ofereceu muito pouco em termos de detalhes, e a mensagem geral foi que os engenheiros estão trabalhando duro no que é uma tarefa muito difícil. Como sempre, temos que aceitar essas novas datas com um grão de sal. A NASA, é justo dizer, é incrivelmente inepta quando se trata de elaborar cronogramas viáveis.

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Annaliese Franke

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