Um misterioso grupo de planetas rebeldes avistados perto do centro da nossa galáxia

Impressão artística de um planeta flutuante.

Evidências desconcertantes foram reveladas para um misterioso grupo de planetas “rebeldes” (ou “flutuantes”), planetas que podem estar sozinhos no espaço profundo e não ligados a nenhuma estrela hospedeira. Os resultados incluem quatro novas descobertas que correspondem a planetas com massas semelhantes à Terra, publicadas hoje (6 de julho de 2021) em Avisos mensais da Royal Astronomical Society.

O estudo, liderado por Ian MacDonald, da Universidade de Manchester, no Reino Unido (agora baseado na The Open University, no Reino Unido), usou dados obtidos em 2016 durante a fase da missão K2 do telescópio espacial Kepler da NASA. Durante esta expedição de dois meses, o Kepler monitorou um campo lotado de milhões de estrelas perto do centro de nossa galáxia a cada 30 minutos para encontrar eventos raros de microgravidade.

A equipe de estudo encontrou 27 sinais de microlentes de filtro de curto alcance que variaram em períodos de 1 hora a 10 dias. Muitos deles foram vistos anteriormente em dados obtidos simultaneamente da Terra. No entanto, os quatro eventos mais curtos são novas descobertas que correspondem a planetas com massas semelhantes à Terra.

Esses novos eventos não mostram um sinal companheiro mais longo que pode ser esperado de uma estrela hospedeira, indicando que esses novos eventos podem ser planetas flutuando livremente. Esses planetas podem ter se formado originalmente em torno de uma estrela hospedeira antes de serem empurrados para fora pela atração gravitacional de outros planetas mais pesados ​​do sistema.

Prevista por Albert Einstein 85 anos atrás como resultado da teoria da relatividade geral, uma lente fina descreve como a luz de uma estrela de fundo pode ser temporariamente amplificada pela presença de outras estrelas no primeiro plano. Isso resulta em uma pequena explosão de brilho que pode durar de horas a alguns dias. Aproximadamente uma em cada milhão de estrelas em nossa galáxia é visivelmente afetada pela microlente a qualquer momento, mas espera-se que apenas uma pequena porcentagem dessas estrelas seja planetária.

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O Kepler não foi projetado para encontrar planetas usando as micro-lentes, nem para estudar os campos estelares muito intensos no interior da galáxia. Isso significa que novas técnicas de redução de dados tiveram que ser desenvolvidas para pesquisar sinais dentro do conjunto de dados Kepler.

Ian observa: “Esses sinais são muito difíceis de encontrar. Nossas observações indicaram um telescópio idoso doente com visão embaçada em uma das partes mais movimentadas do céu, onde já existem milhares de estrelas brilhantes que variam em brilho, e milhares de asteróides deslizando através do nosso campo. Da cacofonia, tentamos extrair um pouco de brilho característico causado pelos planetas, e só temos uma chance de ver um sinal antes que ele desapareça. É tão fácil quanto procurar um único flash de um vaga-lume no meio da rodovia, usando apenas um telefone celular. “

Como comentou o coautor Eamonn Kearns, da Universidade de Manchester, “O Kepler alcançou o que nunca foi projetado para fazer, fornecendo mais evidências provisórias da existência de uma série de planetas de massa terrestre livres. Agora, ele passa o bastão para outras missões que será projetado para encontrar tais sinais., sinais tão evasivos que o próprio Einstein pensou que eles seriam improváveis ​​de serem observados. Estou muito animado que a próxima missão Euclides ESA também possa se juntar a este esforço como uma atividade científica adicional à sua missão principal. “

Confirmar a existência e a natureza dos planetas flutuantes será o foco principal das próximas missões, como o telescópio espacial Roman Nancy Grace da NASA e possivelmente a missão Euclid ESA, ambas as quais serão aprimoradas para procurar sinais de lentes minúsculas.

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Referência: “Kepler K2 Expedição 9 – I. Eventos Candidatos de Curta Duração da Primeira Pesquisa de Exploração Microplanetária “por I McDonald, E Kerins, R Poleski, MT Penny, D Specht, S Mao, P Fouqué, W Zhu, W Zang, 6 de julho de 2021, Avisos mensais da Royal Astronomical Society.
DOI: 10.1093 / mnras / stab1377

Annaliese Franke

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