Um raro fóssil de um abutre de 25 milhões de anos que caçava coalas foi encontrado no sul da Austrália

A espécie recém-descoberta, Archaehierax sylvestris, é uma das mais antigas aves de rapina semelhantes a águias do mundo, de acordo com um estudo publicado na segunda-feira no Historical Biology Journal. Paleontologistas da Flinders University em Adelaide descobriram o fóssil em março de 2016 em uma remota estação de gado durante uma expedição de pesquisa no Lago Binba, no sul da Austrália.

O estudo disse que o abutre Archaehierax é o maior abutre conhecido por ter vivido na Austrália durante o período Oligoceno, que remonta a cerca de 33,9 milhões a 23 milhões de anos atrás. Era menor e mais ágil do que a águia de cauda em cunha, que é a maior ave de rapina da Austrália, de acordo com o Museu da Austrália Ocidental.

Com um pé de cerca de 15 cm de comprimento, a águia teria a habilidade de agarrar presas grandes. O estudo disse que os cientistas disseram que teriam caçado uma espécie extinta de coala, que era aproximadamente do mesmo tamanho dos que vivem hoje, assim como gambás e outros animais nas árvores.

“Os maiores predadores marsupiais da época eram do tamanho de um cachorro pequeno ou de um gato grande, então Archaehierax certamente comandava o poleiro”, disse a autora do estudo Eileen Mather e pós-doutoranda na Flinders University em um comunicado.

O esqueleto fóssil parcial consiste em 63 ossos, tornando Archaehierax sylvestris uma das espécies mais bem preservadas encontradas ao redor do Lago Pinpa. Mather disse que a integridade do esqueleto permitiu aos pesquisadores identificar onde caberia a árvore genealógica da águia.

“Eles mostram uma gama de características sem paralelo entre os falcões e abutres modernos”, disse ela. “Parece que era seu único ramo da Família Eagle.”

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Ossos fósseis revelam que as asas da espécie eram curtas para seu tamanho, o que a tornava extremamente ágil e permitia que ela se esquivasse das árvores durante a caça. Suas pernas eram relativamente longas, o que lhe daria grande alcance.

Os cientistas não declararam por que ou quando a espécie foi extinta.

O ambiente australiano durante o Oligoceno era significativamente diferente do que é hoje. O estudo disse que o Lago Binpa, onde o fóssil foi encontrado, já foi um exuberante ecossistema coberto por árvores e florestas. Hoje é estéril, seco e desolado.

É raro encontrar até mesmo um único osso de um fóssil de águia, disse Trevor Worthy, professor assistente na Flinders University e co-autor do estudo, no comunicado. Mather acrescentou que isso provavelmente se deve a uma série de razões, incluindo que os ossos de pássaros podem ser muito frágeis, tornando-os fáceis de quebrar.

“Ter a maior parte do esqueleto é muito emocionante, especialmente considerando sua idade”, disse Worthy.

Pesquisadores fizeram uma série de descobertas de fósseis na Austrália ao longo dos anos, destacando a diversidade de espécies que vagaram pela Terra há éons.

Recentemente, os cientistas descobriram que era uma vez Tipos de “dragão” voador que aumentou na Austrália 105 milhões de anos atrás. Os pesquisadores descreveram o pterossauro como uma “besta assustadora” que se alimentava de filhotes de dinossauros. em junho, Cientistas confirmaram A descoberta de 2007 de um esqueleto fossilizado em Queensland foi o maior dinossauro da Austrália. O dinossauro, apelidado de “Cooper”, tinha cerca de dois andares de altura e era do tamanho de uma quadra de basquete.

Annaliese Franke

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