Como um guardião encontrou uma das maiores descobertas de fósseis da história da Califórnia | Califórnia

euImagine um Califórnia Quando os vulcões entraram em erupção no leste, Los Angeles foi soterrada pelo Oceano Pacífico. Camelos gigantes, rinocerontes e elefantes de quatro presas em miniatura pastam na paisagem exuberante, apenas para serem presos por cães que esmagam os ossos.

Esta é uma visão pré-histórica evocada por uma série de novos fósseis desenterrados no sopé da Sierra, Califórnia – um achado muito importante e um dos maiores da história do estado.

Esta descoberta, em uma vasta extensão de terra virgem mantida pelo Distrito Aquático Municipal de East Bay (EBMUD), fez com que cientistas se reunissem para coletar os fragmentos ósseos que acreditam contar a história das mudanças climáticas de cinco a dez milhões de anos atrás.

A descoberta começou no verão passado, quando o guarda florestal do Water District, Greg Franske, descobriu uma rocha de aparência engraçada com marcas misteriosamente parecidas com uma casca de árvore, durante uma patrulha de rotina de 28.000 acres de terra EBMUD no extremo leste do Vale Central da Califórnia.

Era uma árvore petrificada. Fui mais longe e encontrei um bosque inteiro de árvores petrificadas, então percebi que a área estava repleta de milhares de fragmentos de ossos.

Cone do decodificador. Foto: Distrito de Utilidades Municipais em East Bay

“Tudo começou com estar no lugar certo na hora certa em busca de algo que estava um pouco fora do lugar”, disse Franzk, que é guarda florestal e naturalista no Water District há 10 anos. “Eu não percebi que o que estava procurando eram na verdade os restos dos grandes monstros que caminharam nesta área milhões de anos atrás.”

Os cientistas logo descobriram fósseis de um zoológico inteiro de animais pré-históricos que existiam no período conhecido como Mioceno. Mais de 50 milhões de anos se passaram depois que os dinossauros vagaram pelo continente e milhões de anos se passaram antes que os humanos aparecessem. Foi uma época em que os mastodontes vagavam pela América do Norte. A atividade vulcânica e a mudança das placas geológicas ainda não haviam formado Sierra Nevada e grande parte do sul da Califórnia ainda estava debaixo d’água.

Russel Shapiro, professor de geologia da California State University, em Chico, disse que quando Franske o levou pela primeira vez para a área, que se estendia por vários quilômetros de terra fechada ao público, ele ficou surpreso com a quantidade de fósseis de animais diferentes que apareceram em um Lugar, colocar. .

Greg estava me mostrando esses sites e nós pensamos: “Meu Deus, isso é um cavalo; Este é o camelo deste unicórnio. “Esta é uma tartaruga”, disse ele. “Estava tudo lá.”

Vida selvagem pré-histórica do Mioceno.
Vida selvagem pré-histórica do Mioceno. Foto: Mauricio Anton / Science Photo Library

Sob supervisão entusiástica, Shapiro e outros cientistas começaram uma escavação detalhada e um estudo dos resultados. “É muito único”, disse Shapiro. “É um site muito rico.”

Embora ainda haja muita pesquisa a ser feita para entender os fragmentos do esqueleto, eles já fizeram muitas descobertas interessantes, incluindo ossos de cavalos que podem ter três dedos e Camelos gigantes com pescoços de girafa Isso teria permitido que eles comessem comida de 6 metros de árvores.

Um dos animais mais populares do site parece ter sido o Gomphotherium, Criaturas semelhantes a elefantes com quatro presas, duas acima de suas bocas e duas abaixo de suas bocas, foram descritas como pequenas o suficiente para “passar pela porta da frente”. Os cientistas também encontraram os restos de um peixe de até mais de um metro de comprimento, e o crânio do mastodonte quase intacto estava cheio de presas. Eles também encontraram partes de ossos de antas, tartarugas e pássaros.

Os restos mortais de um predador foram difíceis de encontrar. Os pesquisadores encontraram alguns fragmentos ósseos onívoros ainda não identificados. Mas marcas de dentes em alguns outros ossos, e alguns excrementos fossilizados, indicam que os animais que pastavam podem ter sido caçados por cães selvagens conhecidos por vagar na América do Norte na época. Um tipo era feroz Barba, Que pode atingir 2,5 metros de comprimento. Outra subespécie extinta foi Borophagus, ou Cão esmagador de ossos, Que caçava ou limpava grandes herbívoros e depois quebrava seus ossos para nutrir o tutano.

Um cientista e um estudante se afastam das presas do mastodonte.
Um cientista e um estudante se afastam das presas do mastodonte. Fotografia: Jason Haley / California State University, Chico

Os resultados indicam a existência de grandes pastagens, onde os herbívoros se alimentam em paisagens férteis que na época estavam se transformando de florestas em pastagens.

“Ainda estamos tentando descobrir quem está no zoológico”, disse Franck, que disse que há muito o que aprender sobre as espécies que estão sendo descobertas no local.

A descoberta do fóssil dá sinais de uma época em que o clima do planeta estava mudando de um período quente para um período mais frio e, na Califórnia, florestas densas se transformaram em pastagens, disse Shapiro. Embora não esteja claro se todos os seres vivos viveram ao mesmo tempo ou ao longo de gerações sucessivas, é possível que todos os animais tenham ficado presos em um fluxo de lama vulcânico, disse ele.

“O planeta inteiro começou a esfriar nessa época”, disse Shapiro, “o que acabou levando à era do gelo.” “Então, o que é realmente legal sobre este site é que você pode ver criaturas clássicas da floresta, bem como criaturas da grama.”

Casca de tartaruga.
Casca de tartaruga. Foto: Distrito de Utilidades Municipais em East Bay

O Water District, que fornece água para 1,4 milhão de pessoas que vivem na região leste da baía de São Francisco, faz questão de não revelar a localização exata do local por medo de que as pessoas o perturbem ou saquem. Mas EBMUD preparado Tour online Dos resultados da sala de aula e do público.

Os fósseis são transferidos para o estado de Chico, Onde os alunos têm a chance de ajudar a prepará-los Para um estudo mais aprofundado por uma ampla gama de estudiosos. Por fim, o material será transportado para o Museu de Paleontologia da UC Berkeley, onde poderá ser visualizado e acessado por pesquisadores de todo o mundo.

Shapiro e França disseram estar satisfeitos com o fato de a EBMUD querer preservar e estudar os resultados.

“Que oportunidade de deixar as pessoas novamente empolgadas com a ciência”, disse Shapiro. “As pessoas ficam muito interessadas quando percebem o que está em seu quintal.”

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Annaliese Franke

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