Boeing aprofunda a investigação Starliner da NASA, levando a mais atrasos

A segunda chance da Boeing de testar o lançamento da vacilante cápsula do astronauta para a Estação Espacial Internacional novamente foi adiada, possivelmente até meados de 2022, quando a NASA e o gigante espacial vão a novos comprimentos para investigar problemas com as válvulas de combustível da espaçonave.

O atraso aumenta os problemas da nave espacial Starliner da Boeing, um forte contraste com a SpaceX, a empresa privada fundada por Elon Musk. Seu veículo de passageiros, Crew Dragon, colocou suas tripulações em órbita quatro vezes nos últimos dois anos, e deve ser a quinta no Halloween.

o A cápsula Starliner veio poucas horas após o lançamento para a estação espacial a bordo de um foguete Atlas 5 em agosto, como parte de uma missão de teste de 10 dias sem humanos a bordo. O objetivo era demonstrar que a espaçonave era segura o suficiente para transportar astronautas da NASA. Mas algumas válvulas de combustível Starliner, fornecidas pela Aerojet Rocketdyne, a fabricante do motor de foguete, não abriram conforme planejado durante os preparativos de lançamento de última hora, o que levou os engenheiros a colocar o foguete de volta em sua torre e, eventualmente, colocar a cápsula de volta no lugar. fábrica.

“Não temos indicação de que haverá qualquer problema com essas válvulas”, disse John Vollmer, diretor de operações da tripulação comercial da Boeing, a repórteres na terça-feira. As válvulas fazem parte de uma grade decorativa de encanamento em uma caixa destacável chamada de “unidade de serviço” que abriga o equipamento de propulsão Starliner. Vollmer acrescentou que os componentes funcionaram durante os testes anteriores, incluindo o teste do sistema de aborto de emergência da espaçonave em 2019.

A Boeing ainda não determinou a causa do desligamento do fusível. Os engenheiros estavam considerando a possibilidade de introduzir uma unidade de serviços inteiramente nova, mas a Boeing recentemente decidiu manter a existente, disse Vollmer.

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As suposições atuais para a causa do problema da válvula incluem a umidade que se acumulou perto de algumas das vedações de Teflon da válvula. Mas sem nenhum culpado aparente, a empresa agora planeja enviar duas das válvulas para o centro da NASA em Huntsville, Alabama, para uma tomografia computadorizada forense, usando máquinas semelhantes às usadas em humanos para detectar doenças.

A Boeing construiu o Starliner sob um contrato de US $ 4,5 bilhões com a NASA. Fazia parte do programa da NASA Commercial Crew, que foi projetado para catalisar o desenvolvimento privado de duas cápsulas espaciais concorrentes capazes de transportar astronautas de e para a Estação Espacial Internacional. A SpaceX recebeu seu próprio contrato no valor de quase US $ 3 bilhões, e a cápsula Crew Dragon fez o primeiro vôo sem a tampa para a estação espacial em 2019.

A primeira tentativa da Boeing de lançar um Starliner não tripulado em dezembro de 2019 Falha ao alcançar a estação espacial devido a dezenas de falhas de software, alguns dos quais tiveram que ser reparados enquanto a espaçonave estava em órbita. Starliner teria sofrido o que as autoridades descreveram como uma falha catastrófica Um painel de especialistas em segurança de vôo da NASA disse na época que os engenheiros não conseguiam corrigir rapidamente alguns problemas de software.

A empresa passou 18 meses fazendo quase 80 correções na espaçonave e Cultura de segurança interna da Starliner, conforme encomendado pela NASA, a Boeing está levantando US $ 410 milhões em 2020 para lançar o Starliner novamente para outro teste não tripulado.

Vollmer disse que a Boeing também está arcando com os custos dos atrasos recentes da Starliner, sem dizer exatamente quanto custariam esses atrasos. “Não espero nenhuma cobrança do governo deste lado”, disse ele.

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O Comitê de Segurança da NASA sugeriu em setembro que a agência e a Boeing reformulassem a forma de verificar a disponibilidade da espaçonave para voos futuros. “Chegamos muito perto do lançamento sem identificar o problema da válvula”, disse George Nield, membro do comitê e ex-chefe do Escritório de Transporte Espacial Comercial da FAA. Ele acrescentou que havia “diferenças bastante significativas” na forma como as duas entidades examinavam os problemas antes do lançamento.

Vollmer disse que sua equipe está adotando a proposta do comitê. “Vamos fazer algo diferente? Isso é exatamente o que estamos procurando”, disse ele, acrescentando que os engenheiros podem decidir carregar o combustível Starliner perto do lançamento ou encontrar novas maneiras de diluir a umidade.

Annaliese Franke

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