Visit Comet 46P / Wirtanen tem um teor de álcool anormalmente alto

Os cometas são monstros fermentados.

Eles vêm aqui para o sistema solar interno vindos de um bom sabe-onde (sistema solar externo), ficam um pouco aquecidos e começam a atirar compostos alcoólicos para o espaço, os malignos.

Cometa 46P / Wirtanen, que visitou o sistema solar interno em 2018, toma o martini. De acordo com uma análise da atmosfera, ou coma, ele estava liberando o que os cientistas chamam de uma quantidade “anormalmente alta” de álcool.

E isso pode nos dizer algumas coisas realmente interessantes sobre a evolução do sistema solar.

“46P / Wirtanen tem uma das maiores proporções de álcool-aldeído medidas em qualquer cometa até hoje,” O cientista planetário Neil Dello Russo disse: Do Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins. “Isso nos dá informações sobre como as moléculas de carbono, oxigênio e hidrogênio foram distribuídas no início do sistema solar, onde Wirtanen se formou.”

O cometa 46P / Wirtanen é um visitante bastante regular do sistema solar interno. Ele gira em torno do Sol a cada 5,4 anos, às vezes desviando-se tão perto da Terra que pode ser visto no céu noturno a olho nu.

Em sua última visita, em dezembro de 2018, veio 11,6 milhões de quilômetros (7,2 milhões de milhas) da Terra, cerca de 30 vezes a distância média entre a Terra e a lua.

Os astrônomos aproveitaram ao máximo esta oportunidade para estudar este cometa de um local relativamente próximo, usando o espectrômetro de infravermelho próximo do Observatório Keck (NIRSPEC).

Este instrumento pode coletar dados sobre a luz do sol que brilha através da coma de um cometa para que os cientistas possam analisá-lo para determinar sua composição química.

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Uma coma cometária pode nos dizer muito sobre o sistema solar anterior e externo. Os cometas são diferentes dos asteróides porque são preenchidos com todos os tipos de compostos congelados – gelo – que foram anexados a eles quando se formaram, daí o nomebola de neve suja

Durante a maior parte da órbita de um cometa, esse gelo permanece congelado, mas quando o cometa se aproxima o suficiente do calor do sol, o gelo começa a sublimar, removendo a poeira e criando um envelope gasoso cheio de poeira.

É essa substância que forma o gás e a poeira da cauda do cometa, fluindo para longe do Sol devido ao vento solar e à pressão da radiação.

Como esse material ficou congelado em um cometa desde a formação do corpo – quando o sistema solar era criança – até a sublimação, ele contém informações sobre a composição da nuvem a partir da qual o próprio sistema solar se formou.

No coma 46P / Wirtanen, o NIRSPEC levou apenas 10 a 20 minutos para revelar sua composição: acetileno, amônia, etano, formaldeído, cianeto de hidrogênio (que se decompõe para produzir cianogênio, o composto que faz o cometa brilhar em verde), metanol, e água.

Os dados do NIRSPEC também podem revelar a temperatura do coma, e aqui os cientistas encontraram algo realmente estranho. Havia evidências de mais calor do que apenas o sol poderia explicar.

“Descobrimos que a temperatura medida do gás da água em coma não diminuiu significativamente com a distância do núcleo, implicando na presença de um mecanismo de aquecimento”, A astrônoma Erica Gibb disse: da Universidade de Missouri-St. Louis.

Não está claro o que esse mecanismo de aquecimento poderia ser, mas existem várias possibilidades.

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Uma possibilidade é que a radiação solar ionize algumas das moléculas em coma, próximas ao núcleo cometário, o que pode levar à liberação de elétrons energéticos. Esses elétrons podem colidir com outras moléculas e transferir energia, que é liberada como calor.

Outra razão é que pedaços sólidos e grãos de gelo se separaram do cometa, despencando para longe do núcleo antes de sublimar e liberar energia por colisões na nuvem mais fria àquela distância, ao invés de perto dela. A equipe encontrou uma porcentagem muito maior de água no coma externo do que nos outros compostos, o que é consistente com este modelo.

Isso pode ajudar a explicar como a água atingiu planetas como a Terra. Embora o gelo da água se solidifique em um cometa, ele pode reverter para a forma líquida ou gelada ao pousar em um planeta.

Outros componentes da vida também foram encontrados em cometas, portanto, essas bolas de neve sujas podem ser de vital importância não apenas para a nossa existência, mas para a vida em outras partes do universo.

“Estudos de cometas como este são empolgantes porque servem como um trampolim para responder à pergunta de um milhão de dólares – estamos sozinhos?” O astrônomo Greg Dobman disse: Do Observatório Keck.

“Os compostos orgânicos dos cometas nos falam sobre os componentes que moldaram nosso sistema solar e serviram como precursores da vida. Podemos então pesquisar as mesmas moléculas prebióticas em outros sistemas planetários, abrindo uma porta emocionante para a possibilidade real de encontrar vida microbiana posteriormente Terra – não na vida de nossos filhos, mas em nossas vidas.

A pesquisa foi publicada em Planetary Science Journal.

Annaliese Franke

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