O Doomed Comet Atlas tinha uma longa história com a Terra

Agora, as observações feitas enquanto o cometa, chamado Atlas, ainda estava intacto, lançaram luz sobre a “família” do cometa, que remonta a milhares de anos.

O cometa ATLAS foi detectado pela primeira vez pelo Last Earth Shock Alert System ou ATLAS, operado pela Universidade do Havaí, em 28 de dezembro de 2019.

Quanzhi Ye, um astrônomo da Universidade de Maryland, observou o cometa usando o Telescópio Espacial Hubble. Yi e seus colegas usaram suas observações para determinar que o cometa Atlas era na verdade o remanescente de um cometa que provavelmente montou nosso céu há 5.000 anos. Este cometa antigo veio 23 milhões de milhas do Sol, mais perto do que Mercúrio de nossa estrela, e civilizações da Idade da Pedra em todo o Norte da África e Eurásia provavelmente testemunharam um espetáculo celestial. O estudo foi publicado em julho em Astronomical Journal.

Não há registros dessa visão, mas estudar cometas da maneira como Yi e sua equipe analisaram o Atlas do Cometa os ajuda a rastrear as origens dos cometas. Na verdade, a órbita de Atlas em torno do Sol seguiu um caminho semelhante ao do cometa observado em 1844, indicando que ambos os cometas eram “irmãos” que vieram de um cometa original que se separou séculos antes.

O Cometa Atlas e o Cometa 1844 foram originalmente ligados por um astrônomo amador Mike Mayer.

Não é incomum que um cometa seja dividido em uma “família”. Vários telescópios, incluindo o Hubble e até a espaçonave Galileo, focalizaram Júpiter em julho de 1994, quando o cometa Shoemaker-Levy 9 foi dilacerado pela atração gravitacional do gigante gasoso. A forma de “trem do cometa” é feita de peças de cometa que formaram uma linha.

Os astrônomos previram a morte do cometa. Eles assistiram pedaços dele cair em Júpiter, formando uma bola de fogo impressionante e deixando cicatrizes no enorme planeta que foram visíveis por meses depois.

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O Cometa Atlas é diferente, ele se desintegrou quando estava mais longe do Sol do que a Terra – ao contrário de seu cometa original, que estava mais perto do Sol quando caiu.

“Se ele se separou do sol até agora, como sobreviveu à última passagem ao redor do sol há 5.000 anos? Essa é a grande questão”, disse Yi em um comunicado. “É muito incomum porque não esperamos. Esta é a primeira vez em muito tempo que um membro da família de cometas foi visto explodindo antes de chegar perto do sol.”

Quando os astrônomos observam um cometa quebrar em pedaços, eles também podem descobrir como ele se manteve unido em primeiro lugar. Os cometas são enormes bolas de neve sujas feitas de poeira e gelo que vêm da borda do sistema solar.

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Parte do Cometa Atlas caiu em questão de dias, enquanto outra parte sobreviveu por semanas.

“Isso nos diz que uma parte do núcleo era mais forte do que a outra”, disse Yi.

É possível que o cometa tenha sido despedaçado pelo material que foi ejetado ou pode ter se estilhaçado como fogos de artifício.

“É complicado porque estamos começando a ver essas hierarquias e a evolução da fragmentação do cometa”, disse Ye. “O comportamento do cometa Atlas é interessante, mas difícil de explicar.”

Enquanto isso, o irmão do cometa Atlas, observado em 1844, não será visível em nosso céu novamente até o século 50.

Annaliese Franke

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