Um meteorito raro de 4,5 bilhões de anos poderia conter os segredos da vida na Terra

Foto da bola de fogo em 28 de fevereiro de 2021. Crédito: UK Meteor Observation Network

Os cientistas devem desvendar os segredos de um meteorito raro e, possivelmente, as origens dos oceanos e da vida na Terra, graças ao financiamento do Conselho para a Ciência e Tecnologia (STFC).

A pesquisa sobre o meteorito, que caiu no Reino Unido no início deste ano, indica que a rocha espacial data do início do sistema solar, 4,5 bilhões de anos atrás.

O meteorito agora está oficialmente classificado, em parte graças aos estudos financiados pelo STFC sobre o espécime.

O meteorito Winchcombe, apropriadamente chamado em homenagem à cidade de Gloucestershire onde pousou, é uma espécie extremamente rara chamada condrito carbonáceo. É um meteorito rochoso rico em água e matéria orgânica e manteve sua química desde a formação do sistema solar. Análises preliminares mostrando que Winchcombe é membro do grupo CM (“semelhante a Mighei”) de condritos carbonáceos foram oficialmente aprovadas pela Sociedade Meteorítica.

O STFC forneceu um subsídio de emergência para ajudar a financiar o trabalho de cientistas planetários em todo o Reino Unido. O financiamento permitiu ao Museu de História Natural investir em instalações de processamento de última geração para preservação de meteoritos e também apoiou análises minerais e orgânicas sensíveis ao tempo em laboratórios especializados em muitas das principais instituições do Reino Unido.

Meteorito Winchcombe

Imagem de um fragmento de meteorito Winchcombe. Crédito: Curador de História Natural

A Dra. Ashley King, Fellow for Future Leaders no UKRI no Departamento de Geociências do Museu de História Natural, disse: “Somos gratos pelo financiamento fornecido pelo STFC. Winchcombe é a primeira queda de meteorito a ser recuperada no Reino Unido em 30 anos e o primeiro condrito carbonáceo a ser recuperado em nosso país. O financiamento do STFC está nos ajudando com esta oportunidade única de descobrir as origens da água e da vida na Terra. Com o financiamento, pudemos investir em equipamentos de última geração que contribuíram para nossa análise e pesquisa do meteorito Winchcombe. ”

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O meteoro foi rastreado usando imagens e vídeos da UK Fireball Alliance (UKFAll), uma colaboração de redes de câmeras de meteoros do Reino Unido que incluem a Fireball Network do Reino Unido, que é financiada pelo STFC. Os fragmentos foram então rapidamente localizados e recuperados. Desde a descoberta, os cientistas do Reino Unido têm estudado Winchcombe para entender a mineralogia e a química para aprender como o sistema solar se formou.

O Dr. Luke Daley, da Universidade de Glasgow e co-presidente da UK Fireball Network, disse: “Poder investigar Winchcombe é um sonho que se tornou realidade. Muitos de nós passamos toda a nossa carreira estudando esse tipo raro de meteorito. Também estamos participando nas missões Hayabusa2 da JAXA. e OSIRIS-REx da NASA, que visa retornar amostras primitivas de asteróides carbonáceos para a Terra. A queda de um meteorito condrito carbonáceo no Reino Unido, para ser recuperado muito rapidamente e ter uma órbita conhecida, é um evento verdadeiramente especial e uma grande oportunidade para a comunidade científica planetária no UK United “.

O financiamento do STFC permitiu aos cientistas começarem rapidamente a procurar por sinais de água e matéria orgânica em Winchcombe antes que fossem contaminados com o ambiente terrestre.

O Dr. Queenie Chan, do Royal Holloway em Londres, acrescentou: “As análises iniciais da equipe confirmam que Winchcombe contém uma ampla variedade de matéria orgânica! Estudar o meteorito apenas algumas semanas após a queda, antes que qualquer grande contaminação do solo ocorra, significa que estamos realmente olhando tempo no meteorito. Os ingredientes que existiam no nascimento do sistema solar, e aprendemos como eles se juntaram para formar planetas como a Terra. ”

Um pedaço do meteorito Winchcombe recuperado durante uma pesquisa organizada pela Sociedade de Ciência Planetária do Reino Unido está agora em exibição no Museu de História Natural de Londres.

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Annaliese Franke

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